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El esfuerzo conjunto de organizaciones no gubernamentales dedicadas a la investigación y conservación ha permitido lanzar la novena temporada del Programa de Monitoreo Sanitario Ballena Franca Austral. Este Programa fue iniciado en el 2003 y es llevado adelante por Wildlife Conservation Society, Instituto de Conservación de Ballenas / Whale Conservation Institute, Fundación Patagonia Natural y Fundación Ecocentro con el objeto de monitorear el estado de salud de las ballenas francas de Península Valdés e investigar las causas de mortalidad.

Cada año, ante el hallazgo o reporte de ballenas varadas muertas en las playas de Península Valdés, los veterinarios y biólogos que integran el Programa de Monitoreo Sanitario Ballena Franca Austral se acercan al lugar, realizan estudios forenses y colectan muestras biomédicas que luego son analizadas por diferentes especialistas para determinar las causas de muerte y conocer el estado de salud general de la población.

Entre el 2003 y el 2010, el Programa registró un total de 428 ballenas muertas en las costas de Península Valdés y alrededores. Marcela Uhart y Vicky Rowntree, sus Co-directoras, explican que “las crías comprenden más del 90% de las muertes registradas con un promedio de 79 ballenatos por año en el trienio de mayor mortandad (2007-2009). Aunque desconocemos los que podrían considerarse niveles normales de mortalidad para esta especie, sabemos que los números registrados en los últimos cuatro años son mucho mayores a los de los primeros cuatro, y no hemos podido identificar el origen de dicho cambio”. Si bien es esperable que junto al sostenido crecimiento poblacional de las ballenas que llegan a Valdés el número de ballenas muertas también aumente, este factor por sí solo no parece explicar las diferencias observadas. Por esta razón, es fundamental continuar con el seguimiento que desarrolla el Programa de Monitoreo Sanitario que, entre otras cosas, permite alertar a las autoridades ante incrementos inesperados de los eventos de mortandad.

Temporada 2011

La temporada 2011 se inició con el gran desafío de intensificar la cantidad de muestras y análisis realizados a fin de continuar respondiendo a las hipótesis planteadas durante el Taller que se realizó en marzo del 2010 en Puerto Madryn, organizado por la Comisión Ballenera Internacional y que convocó a prestigiosos especialistas mundiales. En esa ocasión se sugirió que la creciente mortalidad de ballenas observada en Península Valdés podría deberse a  una disminución en la disponibilidad de alimento, a la exposición a biotoxinas o enfermedades infecciosas, o muy probablemente, a la combinación de dos o más de estos factores.

A través de la incorporación de las  recomendaciones planteadas por los expertos y especialistas, el Programa de Monitoreo Sanitario espera poder avanzar en las explicaciones de estos eventos de mortandad en las ballenas francas de Península Valdés e identificar maneras de prevenirlas para contribuir adecuadamente a su conservación.

Desde el mes de junio, el Médico Veterinario Matías Di Martino, Coordinador de Campo del Programa y su equipo, han registrado y examinado 17 ballenas varadas. 

“Lamentablemente la gran mayoría de las ballenas que varan en las playas de Península Valdés no muestran signos evidentes de las causas de su muerte, debido a que casi todas mueren en el agua y pueden pasar varios días flotando hasta que el mar las arrastra a las playas. En este sentido, deseamos destacar el rol fundamental que tiene la  “Red de Aviso” para poder localizar tempranamente a los animales varados y así  poder tomar muestras lo más frescas posibles antes que se inicie su descomposición. Esto es vital para determinar las causas de las muertes”, expresó Di Martino. La “Red de Aviso” está integrada por guardafaunas, pescadores, pobladores locales, empresas de avistaje de ballenas, empresas de buceo, empresas de turismo, guías, navegantes, aviadores, marisqueros, investigadores, ONGs y autoridades locales como la Prefectura Naval.  Actualmente también cuenta con el apoyo de la Red de Fauna Costera de la provincia del Chubut a través de sus diferentes nodos.

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